Fosilele dezvăluie cel mai vechi animal cu intestine de pe Pământ

Cercetările paleontologice dintr-un deșert din Nevada au dezvăluit primul animal cu intestine, un fel de vierme cu o formă asemănătoare unei stive de conuri de îngheţată, strămoșul nostru comun cu tract digestiv.

Într-o campanie de cercetări paleontologice din 2016, geologul Dr. Emmy Smith, a colectat fosile dintr-un sit din nordul orașului Pahrump, Nevada. Una dintre fosilele colectate în acea campanie s-a dovedit a conţine cele mai vechi intestine cunoscute până acum. Intestinele aparţin unui animal extinct numit Cloudina, care arăta ca un vierme format dintr-o grămadă de conuri de îngheţată și care a trăit în urmă cu aproximativ 550 de milioane de ani, chiar după o perioadă din istoria Pământului când întreaga planetă a fost acoperită de gheaţă, în intervalul de timp numit Ediacaran.

Pentru confirmarea celor găsite și pentru mai multe studii amănunţite, Dr. Smith a trimis specimenele fosile paleontologilor Tara Selly și James Schiffbauer de la Universitatea din Missouri. Dr. Schiffbauer și Dr. Selly sunt specialiști în fauna de Ediacara, grupul de fosile din care și Cloudina face parte. Acest grup include cele mai vechi animale cunoscute până acum în stare fosilă. Resturile fosile de Cloudina au fost studiate în laborator unde a fost reușită reconstituirea 3D a individului. Studiile au relevat o structură tubulară asemănătoare unui pai de cocktail, care parcurge individul de la un capăt la celălalt. Existenţa acestei structuri în interiorul animalului ne arată că fosila avea atât orificiu bucal, cât și orificiu anal. Această configuratie este una obișnuită, de la oameni la insecte și până la dinozauri, însă nu orice animal are un sistem digestiv care se termină într-un loc diferit de locul în care începe.

Cloudina este deci primul exemplu cunoscut cu tract digestiv cu două orificii din istoria vieţii animalelor. La alte animale, cum ar fi coralii, intestinul este ca un sac simplu, cu un singur orificiu, care servește atât ca orificiu bucal cât și anal. Dar odată cu evoluţia unui intestin care parcurge întreg corpul, animalele pot continua să mănânce, fără să mai fie nevoie să aștepte ca alimentele lor să se digere, înainte de a regurgita resturile. Acest lucru a făcut ca alimentaţia să fie mult mai eficientă și a deschis ușa pentru ca alte tipuri de animale cu un nou sistem digestiv să evolueze mai târziu.

Dr. Smith lucrează la Johns Hopkins University din Baltimore și face parte din echipa care a publicat descoperirea în jurnalul Nature Communications.

Roxana Pirnea

Comentarii